SOUDAN DU SUD – « Savoir souffrir pour l’Afrique ». Le Pape exalte l’aventure missionnaire de Daniele Comboni

par Gianni Valente

Juba (Agence Fides)  » Je n’ai que le bien de l’Église dans mon cœur. Et pour la conversion de mes chers Africains, je donnerais cent vies, si je le pouvais ». C’est ce que Daniele Comboni avait l’habitude de dire de lui-même, révélant son tempérament volcanique et impétueux à travers les expressions fortes de son discours.

En raison de sa passion missionnaire, il raconte qu’il a dû  » lutter contre les potentats, contre les Turcs, contre les athées, contre les Phrammaque, contre les barbares, contre les éléments, contre les prêtres… mais toute notre confiance est en celui qui choisit les moyens les plus faibles pour accomplir ses œuvres « .

Aujourd’hui, le Pape François a rappelé la mémoire de Saint missionnaire à la cathédrale Sainte-Thérèse de Juba, où il a rencontré des évêques, des prêtres, des diacres, des hommes et des femmes consacrés et des séminaristes, au deuxième jour de son voyage apostolique au Sud-Soudan.

« Nous pouvons nous souvenir – a dit le Pape à la fin de son discours – de Saint Daniel Comboni, qui avec ses frères missionnaires a réalisé une grande œuvre d’évangélisation sur cette terre : il disait que le missionnaire doit être prêt à tout faire pour le Christ et pour l’Évangile, et qu’il faut des âmes audacieuses et généreuses qui savent souffrir et mourir pour l’Afrique ».


Daniele Comboni, l’un des plus grands missionnaires de l’histoire récente, béatifié en 1996 et proclamé saint par Jean-Paul II le 5 octobre 2003, était issu d’une famille d’agriculteurs. Né à Limone sul Garda, seul survivant d’une famille de huit enfants, il était entré au séminaire de Vérone et avait ensuite fréquenté l’institut missionnaire fondé par le père Nicola Mazza. Le prêtre, avec le soutien de la Congrégation de Propaganda Fide, avait fait venir en Italie quelques jeunes Africains pour les former et les encourager ensuite à partir en expédition missionnaire dans les régions d’Afrique centrale.


Ordonné prêtre le 31 décembre 1854, le mois de la proclamation du dogme de l’Immaculée Conception de Marie, Daniel, âgé de 26 ans, était le plus jeune des cinq prêtres que le père Mazza envoya en mission trois ans plus tard. « Rappelez-vous, leur dit-il avant de partir, que l’œuvre à laquelle vous vous consacrez est Son œuvre. Ne travaillez que pour Lui, aimez-vous les uns les autres et aidez-vous les uns les autres, soyez unis en tout, et la gloire de Dieu, la gloire de Dieu seul promeut et entend toujours, que tout le reste est vanité ».

Après ce long voyage, qui comprenait également un pèlerinage en Terre Sainte, les jeunes missionnaires sont arrivés à Khartoum puis, en bateau sur le Nil blanc, ils ont parcouru plus au sud, 1 500 kilomètres, jusqu’à Sainte-Croix, la dernière station missionnaire face à la forêt impénétrable. Mais très vite, trois des cinq personnes meurent d’épuisement et de fièvre.

L’expédition missionnaire se solde par un échec. Propaganda Fide confie le terrain au Vicariat Apostolique d’Alexandrie.
À son retour en Italie, d’autres tribulations arrivent. Après avoir prié à Saint-Pierre, Comboni a élaboré un « plan missionnaire » qui prévoyait la création des premiers postes missionnaires le long des côtes et l’engagement de femmes missionnaires pour annoncer l’Évangile aux populations de l’Afrique subsaharienne qui ne connaissaient pas Jésus. Mais entre-temps, l’évêque de Vérone, après la mort du père Mazza, interdit à l’institut missionnaire qu’il avait fondé d’accepter de nouveaux séminaristes.


Dans le climat anticlérical croissant de l’État italien naissant, Comboni réussit à mettre en place le nouvel Institut pour les Missions du Niger grâce au soutien de Pie IX et du Cardinal Barnabò, préfet de Propaganda Fide. L’Institut a été fondé à Vérone en 1867. Et dans le temps qui suivit, Comboni voyagea à travers l’Europe pour chercher une aide matérielle et spirituelle pour la nouvelle œuvre. Il fréquentait des couvents cloîtrés et dînait dans des maisons aristocratiques. Il a confié l’institut à St Joseph. Il remerciera plus tard dans ses écrits le père putatif de Jésus, « qui ne m’a jamais permis de faire faillite et ne m’a jamais refusé aucune grâce temporelle ».


L’hostilité, la calomnie et les attaques cléricales et anticléricales se déchaînent rapidement autour de l’œuvre de Comboni (qui, en 1872, fonde également l’Institut féminin des pieuses mères de Nigrizia à Vérone). Ses intuitions missionnaires, entre autres, croisaient dangereusement les intérêts qui circulaient depuis des siècles sur les routes de l’esclavage en Afrique.
Dans ses lettres à ses amis, Comboni se montre conscient des « tromperies, illusions, mensonges, suggestions coupables » qui tournent autour de lui. Pourtant, Propaganda Fide soutient son dévouement inconditionnel à la mission. En 1877, il est ordonné évêque et, en décembre de la même année, il entame une expédition avec un grand groupe de missionnaires qui le mènera à Khartoum après presque un an de voyage.

Ce seront les quatre dernières années de travail intense pour lui, une période au cours de laquelle il aura la joie de visiter et de voir fleurir les missions au sud de Khartoum : Delen, Gondokoro, Gebel, Nuba, Sainte-Croix, El Obeid… Même à cette époque, alors que des troubles physiques commençaient à affecter inexorablement sa santé, l’hostilité et la malveillance dont il était l’objet de la part des milieux ecclésiastiques lui pesaient lourdement. Dans une lettre adressée à un prêtre, il écrit que le climat extrême d’El Obeid lui permet difficilement de dormir et de manger. Et il raconte les « pilules amères » qu’il a dû avaler, « que c’est un miracle si je peux survivre ». Je travaille pour la gloire de Dieu et pour les pauvres âmes de mon mieux, et je vais de l’avant sans me soucier de rien d’autre, certain que toutes les croix que j’ai à porter le sont par la volonté de Dieu, et que par conséquent elles me seront toujours chères ».


En juillet 1881, de terribles orages et des fièvres croisées lors du voyage de retour d’El Obeid à Khartoum minent définitivement sa santé. Dans les derniers mois de sa vie, il a vu ses amis et collaborateurs les plus proches mourir de ces fièvres malignes. Pendant ce temps, l’inquiétude grandit quant à la situation politique au Soudan, où incubent des conflits et des révolutions dramatiques comme le soulèvement anti-britannique mené par le leader islamique Mohammed Ahmed el Mahdi. Dans une lettre au Préfet de Propaganda Fide, Comboni écrit que « les œuvres du Seigneur sont nées et ont grandi de cette façon », et lui raconte l’histoire « de notre frère laïc Paolo Scandi de Rome, qui aidait la mission comme ferrailleur ». Il n’était guère plus qu’un garçon. Il est mort en disant : « Je suis heureux ». La douceur est ce « fiat » qui dit tout, comprend tout, embrasse tout ».
Peu de temps après, Comboni termina lui aussi ses jours à l’âge de cinquante ans, après avoir appelé les siens au chevet de son lit de mort pour les remercier et leur demander pardon. Avant de perdre connaissance, raconte le prêtre qui l’a assisté dans la phase finale de sa maladie, il voulait embrasser la croix… il s’est endormi placidement, comme un enfant ».

Source : Agence Fides, le 4 février 2023

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